L’idée est géniale. Faire venir une cinquantaine de winemakers du monde entier pour vinifier une vendange et confronter les résultats. Ce challenge s’est passé en Chine, dans la région autonome de Ningxia, située au sud du désert de Gobi, et les résultats ont été diffusés fin août. 700 000 yuans (83 840 euros) de gains ont été distribués.

Quarante-huit winemakers (liste ci-dessous) de dix-sept pays se sont affrontés pendant la vendange 2015. La règle du jeu : vinifier trois hectares tirés au sort dans l’un des domaines de cette région émergente. Un seul cépage était utilisé : le cabernet-sauvignon. Les conditions étaient les mêmes pour chaque winemarker : des caves neuves, du matériel de pointe. Seule la qualité des raisins, selon l’emplacement, pouvait varier et bien sûr, les techniques de vinification, la taille de la cave et le suivi des vins jusqu’à la mise en bouteille.

C’est le vin du Sud-Africain Justin Corrans réalisé au sein de Lanxuan Winery qui a été jugé le meilleur. Néanmoins, quatre autres médailles d’or ont été remises à l’Australien Tony Kalleske, l’Américain Brent Trela, la Britannique Sarah Williams et la Suédoise Slavina Stefanova. Sur les 10 000 bouteilles produites, 5 000 reviennent à la winery, 2 000 au winemaker et 3 000 sont dédiées à la promotion de l’évènement et des vins de Ningxia.

Le gouvernement chinois a un but très clair : faire de Ningxia la région viticole numéro 1 en Chine, la référence au même titre que peut l’être Bordeaux. Rien de mieux que d’attirer des vinificateurs du monde entier pour montrer le potentiel de ce vignoble de 41 333 ha plantés (2016) et mettre les projecteurs sur ce territoire prometteur. Réunir autant de professionnels n’a pas été très compliqué.

Slavina Stefanova, 35 ans, a sauté sur l’occasion : « Cela correspondait à mon esprit d’aventure, et le moins que je puisse dire, c’est que je n’ai pas été déçue ! ». Cette Européenne a vinifié en Espagne chez Torres, en Nouvelle-Zélande, au Chili, en Australie et en France chez Chapoutier. A Ningxia, elle est tombée par tirage au sort sur le Château Yunmo, une cave gigantesque qui appartient à l’Etat et dont les vins nourrissent entre autres la marque Great Wall.

Pour sa première expérience en Chine, on l’avait prévenue que le challenge se jouerait plus au niveau culturel et communicatif qu’autour du vin lui-même, ce qui s’est révélé juste. « Je suis arrivée avec mon esprit d’efficacité : travail vite fait bien fait. Mais en Chine, il faut prendre le temps de connaître ses collaborateurs et aussi bâtir sur la confiance. Malgré des défis énormes – climat continental hostile, faible niveau de viticulture – je suis sûre que Ningxia produira des grands vins à terme. Peu importe le temps que cela prendra. »

Le Ningxia Winemakers Challenge n’est pas le seul évènement que le gouvernement ait dégaîné pour promouvoir ses vins. Une pléthore de moyens a été mise en place, à l’échelle chinoise, présentée lors d’un big show dans l’International Convention Hotel de Yinchuan le 28 août dernier. Des dizaines de partenariats avec des sociétés de production de films dont les Ateliers du cinéma à Beaune, des chaînes de télévision, un long-métrage romanesque (The King of Grapes), des documentaires sont en cours de réalisation. Avec ce tapage médiatique, impossible d’ignorer Ningxia et les vins Helan Mountain’s East Foothills.

 

La liste des 48 candidats :
Pablo Laborde, Argentina | Mariana Paez, Argentina | Juan Pina, Argentina | Cesar Gastón Sepúlveda, Argentina | Mike Gadd, Australia | Paul Gobell, Australia | Tony Kallaske, Australia | Mathew Kirby, Australia | Joanna Marsh, Australia | Stephen McEwen, Australia | Kelly Pearson, Australia | Chris Sargeant, Australia | Mathias Regner, Austria | Alex Velianov, Bulgaria | Jose Hernández, Chile | Jacqueline Lizama Salazar, Chile | Maria Isabel Tapia Inzulza, Chile | Pierre Viala, France | Priyanka Kulkarni, India | Parikshit Pramod Teldhune, India | Denise Cosentino, Italy | Alessio Fortunato, Italy | Gianpaolo Paglia, Italy | Mauricio Ruiz Cantú, Mexico | Leonardo Ricardez, Mexico | Vadim Burunsus, Moldova | Peter Bristow, New Zealand | Jennifer Bound, New Zealand | Glenn James, New Zealand / Australia | Peter Mackey, New Zealand | Andrew Powley, New Zealand | Steve Simpson, New Zealand | Spring Timlin, New Zealand | Joel Santos, Portugal | Justin Corrans, South Africa | Alwyn Liebenberg, South Africa | Carsten Migliarina, South Africa | Elena Alejos, Spain | Ana Pecero, Spain | Ruben Rodriguez, Spain / Australia | Slavina Stephanova, Sweden | Stuart Rusted, UK | Matt van der Spuy, UK | Sarah Williams, UK | Nova McCune Cadamatre, United States | Chris Chang, United States | Brian Cheeseborough, United States | Brent Trela, United States

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